Origen del LPG

El LPG se ha formado bajo tierra durante millones de años. Los pozos gasíferos producen una mezcla de gases que luego se separan en metano (gas natural), gases licuados de petróleo (propano y butano) y otros gases.  El LPG también se produce en refinerías a partir de petróleo crudo.

El LPG se encuentra en estado gaseoso a presión atmosférica normal, mientras que sólo se presenta en estado líquido a temperaturas muy bajas o tras un proceso de compresión. Al liberar la presión (por ejemplo, al abrir la válvula de suministro de gas) el líquido hierve y forma un vapor. Es este vapor (gas) el que se utiliza para suministrar energía a equipos y aparatos.

Se necesita calor para convertir el líquido en gas, proceso al que se denomina calor latente de evaporación. Al hervir el líquido, absorbe su propia energía calórica y la del medio que lo rodea. Es por ello que los envases son fríos al tacto y cuando el uso de gas es muy intensivo puede aparecer hielo en la superficie.

La presión aumenta con la temperatura. Por lo tanto, si aumenta la temperatura en el lugar donde está el tanque, también aumentará la presión dentro del tanque al expandirse el líquido. Normalmente los tanques tienen incorporada una válvula liberadora de presión, para dejar escapar la presión excesiva generada con total seguridad.

Propiedades del LPG

El vapor del LPG es más pesado que el aire, por lo que las pérdidas se acumularán en las areas más bajas o al nivel del suelo y podría ser dificil hacerlo dispersar. Por lo tanto, el LPG jamás debe ser almacenado o utilizado en sótanos o bodegas. Como la mayoría de los gases, el LPG es inodoro, por lo que se le agrega un fuerte agente odorizante de olor pestilente para que pueda ser detectado más facilmente en caso de existir alguna pérdida.

El LPG es inflamable en presencia de oxigeno y, aunque no es tóxico, inhalar grandes cantidades podría causar asfixia. El LPG es un combustible de alto rendimiento, pero sólo encederá si la mezcla con aire esté en una relación (gas:aire) de1:50 a 1:10. El bajo límite de inflamabilidad implica que hasta pequeñas pérdidas pueden tener serias consecuencias.

La temperatura de ignición del LPG con aire es aproximadamente 500°C, menor que la de la mayoría de los gases pero, en efecto, requiere más energía para inflamar. Por lo tanto, algunos encendedores a gas podrían no funcionar con LPG. El poder calorífico del LPG es aproximadamente 2.5 veces más alto que el de la mayoría de los gases, en consecuencia produce más calor con el mismo volumen de gas. El LPG reacciona quimicamente y podría causar el deterioro de algunos plásticos y gomas. Sólo se deberá utilizar equipamiento e indumentaria diseñada específicamente para la utilización de LPG.

Propano y Butano

Existen dos tipos de LPG, Propano y Butano. Tiene propiedades similares, pero aplicaciones diferentes. No son intercambiables ya que tienen distinta presión operativa y distinta condición de combustión. Las válvulas y los envases también son diferentes para evitar confusiones o usos accidentales del tipo de LPG equivocado.

El propano tiene el punto de ebullición más bajo que el butano, por lo tanto vaporizará con temperaturas más frías, por debajo de los -45°C. Cuando está almacenado en un tanque en estado líquido, tiene mayor presión que el butano a la misma temperatura. En consecuencia, el propano es más apropiado para el almacenamiento y utilización en exteriores. Su capacidad para operar en bajas temperaturas lo lleva a ser el LPG más adecuado para muchas aplicaciones.

El propano es mucho más utilizado como fuente de combustible para calefaccionar ambientes, calentar agua y cocinar. Además, tiene una amplia variedad de aplicaciones en la industria y agricultura.

El Butano tiene menor presión de vapor a temperaturas equivalentes y es adecuado para la utilización en interiores o también, durante el verano, en exteriores. El butano es el combustible más utilizado para envases chicos transportables, tanto en el hogar como en actividades recreativas al aire libre.

El Butano es normalmente almacenado en envases metálicos, al igual que el Propano, que tambien lo es en tanques de granel.

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